Bulletin de stratégie d'investissement  

01/06/2016

L’ARGENT POURRAIT-IL TOMBER DU CIEL ?

Qu’entend-on par « helicopter money » ? Le concept d’« helicopter money » est de plus en plus souvent présenté comme la prochaine étape des efforts déployés pour relancer les économies souffrant de demande anémique, comme le Japon ou la zone euro. Si l’idée semblait encore par trop hétérodoxe il y a quelques années, elle fait aujourd’hui partie intégrante des débats politiques. Alors que de grandes banques centrales comme la Banque du Japon (BoJ) et la Banque centrale européenne (BCE) peinent à doper les attentes en matière d’inflation malgré un déploiement de mesures sans cesse plus large, d’éminentes personnalités telles que Ben Bernanke se penchent sérieusement sur l’idée.

Le concept d’« helicopter money » suggère que les autorités – à condition qu’elles soient disposées à faire preuve de suffisamment de créativité – ne seraient jamais à court de moyens pour stimuler la demande dans une économie déprimée, dans la mesure où elles pourraient faire tourner la planche à billets et distribuer cet argent à la population (en le larguant symboliquement par hélicoptère) pour doper les dépenses. Dans les faits, des opérations de ce type utiliseraient un processus plus indirect (sans hélicoptère) sous forme de dépenses publiques financées par les banques centrales.

CE CONCEPT POURRAIT-IL VRAIMENT FONCTIONNER ?
L’idée n’est pas aussi saugrenue qu’il y paraît. Comme mesure politique, elle présente quelques gros avantages. En conjuguant des aspects monétaires et budgétaires, elle peut avoir une incidence sur de nombreux fronts, dopant les dépenses et les revenus tout en contribuant à dynamiser la croissance et les attentes en matière d’inflation.

Les outils de politique conventionnels semblent incapables de produire de tels résultats à l’heure actuelle. Malgré les avantages indéniables qu’elles peuvent offrir, les mesures de relance budgétaire classiques, financées par la dette, sont devenues peu probables à une époque où la plupart des économies avancées ploient déjà sous le fardeau de la dette. Et malgré la multiplication des efforts déployés sur le front monétaire, les interventions des banques centrales se révèlent de moins en moins efficaces. Chaque nouvelle baisse des taux d’intérêt est accueillie avec moins d’enthousiasme par les économies. Le marché a d’ailleurs mal réagi lorsque la BoJ a abaissé les taux en territoire négatif, en janvier dernier. D’autres outils, moins conventionnels, se heurtent également au scepticisme des marchés comme de l’opinion publique.

L’« helicopter money » pourrait constituer une réponse ingénieuse à certains de ces problèmes, en entraînant une hausse des dépenses publiques sans alourdir la dette publique. Et il pourrait s’agir d’une forme beaucoup plus directe de relance que les autres mesures testées jusqu’ici. Certains reprochent à l’assouplissement quantitatif son efficacité limitée : les banques centrales rachètent des actifs en créant de la monnaie, mais si ces fonds servent simplement à alimenter les réserves des banques, les bénéfices pour l’économie réelle sont maigres ; la croissance et les attentes en matière d’inflation n’augmentent guère. Faire tourner la planche à billets pour financer directement des initiatives gouvernementales pourrait être un moyen de contourner le problème.

CE CONCEPT POURRAIT-IL DEVENIR RÉALITÉ ?
L’évolution du paysage politique pendant la période qui a suivi la crise devrait donner une leçon d’humilité aux analystes trop prompts à écarter l’idée de mesures sans précédent. Alors que les taux négatifs semblaient encore inconcevables il y a quelques années, ils sont aujourd’hui considérés comme un outil conventionnel ou presque. Lorsque la BCE a réduit son taux de rémunération des dépôts en le faisant plonger encore davantage en territoire négatif en mars dernier (de -0,30% à un nouveau plus bas de -0,40%), la plupart des acteurs du marché ont considéré qu’il s’agissait là d’une évolution parfaitement prévisible.

De toute évidence, la nature « hétérodoxe » d’une approche ne suffit pas à l’exclure du champ des issues possibles. Pour autant, au vu des dynamiques actuelles, la probabilité que l’« helicopter money » prenne corps dans un avenir proche nous semble plutôt faible. En effet, sa mise en œuvre exigerait un degré de coopération inaccoutumé entre les autorités budgétaires et monétaires, supposant que les banques centrales acceptent de voir mise à mal leur chère indépendance, acquise de haute lutte. Parallèlement, l’hostilité du monde politique pourrait constituer un frein important : après avoir goûté à l’« argent gratuit », les gouvernements pourraient ne voir aucune raison de faire preuve de discipline budgétaire à l’avenir.

Les gouvernements rechignent à recourir à des mesures de relance budgétaire relativement conventionnelles, même en cette période de taux d’intérêt négatifs et de besoins évidents d’investissements en infrastructures. Et au lieu de soutenir les mesures toujours plus radicales des banques centrales (condition nécessaire à des projets aussi audacieux que l’« helicopter money »), nombre de pays vont dans l’autre sens. Les responsables politiques (et même certains dirigeants de banques centrales) se montrent de plus en plus critiques à l’égard des décisions préalablement prises par les instituts d’émission. La forte opposition de l’Allemagne sur des questions telles que les taux négatifs et l’assouplissement quantitatif pratiqué par la BCE en est un bon exemple. Elle témoigne aussi de la marge de manœuvre apparemment plus réduite de la zone euro par rapport au Japon à cet égard, compte tenu des complications liées à la mise en œuvre des politiques fiscale et monétaire au sein d’une union monétaire.

Le monde pourrait donc bien devoir s’accommoder d’un cadre budgétaire à peine plus constructif dans un futur proche. Même s’il ne s’agit pas d’un moteur important de reprise économique, on notera que, dans la plupart des grandes économies, la politique budgétaire ne constitue désormais plus un frein – et devient même un soutien dans certains cas. En Chine, le gouvernement central a décidé de laisser le déficit budgétaire se creuser, afin de soutenir son économie en perte de vitesse. Dans la zone euro, le temps de l’austérité est, pour l’essentiel, révolu ; la diminution du coût du service de la dette, dans le sillage de la baisse constante des rendements induite par l’assouplissement quantitatif, offre une certaine latitude budgétaire aux gouvernements. Aux Etats-Unis, les budgets des Etats et le budget fédéral sont également légèrement expansionnistes, après plusieurs années d’austérité. Pour le Japon, l’anticipation principale est à présent le report, par le gouvernement, du relèvement de taxe prévu pour l’an prochain, et l’annonce d’un plan de relance budgétaire, probablement dans les jours qui viennent. Même si ces mesures ne seront de loin pas suffisantes pour faire décoller l’économie mondiale, elles pourraient tout au moins permettre d’éviter des atterrissages brutaux.

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